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Distribution of the Little Owl Athene noctua in Italy

By Marco Mastrorilli

Distribution of the Little Owl Athene noctua in Italy

In Italy, the Little Owl Athene noctua is a sedentary species but locally, and especially in winter and autumn, some wandering displacements are possible. Sometimes autumn drifts can be considered as migratory.

Wide is the distribution on all the Mainland, but it can also be found in the isles like Sardinia, Sicily and others (Casini L. in Meschini E. & S.Frugis, 1993). On the contrary in Corsica, Little Owl suffers from Scops Owl (Otus Scops) competition and only two nest-sites (the last one during year 2000) are known in the last century (Thibault & Bonaccorsi, 1999, Mastrorilli, 2000) both located in the middle-east plain, near Alerià.

It is a well distributed bird of prey in lowland areas and hillsides, with rare occurrences in zones of low mountains. These facts explain some gaps in the distribution of the Little Owl along the Alpine Arc.

Nevertheless during the last years some nest-sites have been noticed at higher altitudes: 1000 l.s.m. in Liguria (Andreotti in AAVV, 1989), at 1100 l.s.m. in Piedmont (Mostini in Mingozzi et al., 1988) and the highest in Western Europe has been noticed on the Orobic Alps in Lombardia at 1230 m l.s.m. (Mastrorilli, 2001).
In Italy censuses of Little Owl distribution are not frequent but on lowland areas smaller densities have been noticed, particularly where intensive mono-species agriculture is applied.

Little Owl hatching 5

The Little Owl has a preference for open environment and along tilled fields, settling on rural buildings, hollowed trees (recently regressing) and garrets in town houses.
Some breeding sites, located in towers and bell-towers, following recent restorations have been abandoned.

Little Owl hatching 5

In the last years the Little Owl has become the most common bird of prey of Italian towns; such growth is due to the high number of Urban Parks and wooded boulevards (with preference for species such as Poplar, Plane and Horse-chestnut), to the urbanisation of country buildings and to the favourable characteristics of historical centres (old buildings with several hollows) and new industrial areas.

Industrial buildings recently built are often used as breeding sites (previously unseen) taking advantage of roof air-spaces (Mastrorilli, 1999)

Due to the different weather conditions, along the Peninsula, there are several areas that can be colonised by the Little Owl. In Po Plain, Little Owl diffusion can be strongly affected by tough winters (snow and very low temperatures) causing a significant population decrease.

In central-southern Italy, environment and weather conditions are typically Mediterranean, thus more suitable to this night-time bird of prey ecology and for this reason populations are more stable.

Especially in southern Italy there are the most favourable conditions (suitable weather, major food availability, suitable habitat) for Little Owl growth, but due to the shortage of ornithological research we can not provide a real analysis.

On numerous in-town censuses, Little Owl presence has been certified in 52 big Italian towns.

In Table I data relates to the presence in some Italian towns.

Bergamo, Lombardia 1997-2000 - 23km2, 34 pairs. Mastrorilli M., 2001
La Spezia,Liguria 1994-95 - 51km2, 11 pairs. Biagioni M.,et.al. 1996
Livorno, Toscana 1992-93 - 38.1km2, 30 pairs. Dinetti M., 1994
Firenze, Toscana 1986-88 - 102.4km2, 52 pairs. Dinetti M, Ascani P., 1990
Pavia, Lombardia 1997-98 - 33km2, 33 pairs. Bernini F. et. al., 1998
Cremona, Lombardia 1990-93 - 10.23km2, 17 pairs. Groppali, 1994
Roma , Lazio 1989-93 - 360km2, 217 pairs. Cignini B., Zapparoli M., 1996
Biella, Piemonte 1998 - 30.75km2, 8 pairs. Bordignon L., 1999
Napoli, Campania 1990-94 - 117.3km2, 48 pairs. Fraissinet M., Milone M,1995
San Donà d. Piave, Veneto 2000 - 21.05km2, 23 pairs. Sgorlon G.,in print
Marcon,Veneto 1988 - 25.39km2, 15 pairs. Stival E., 1990
Cossato, Piemonte 1995 - 34.75km2, 10 pairs. Bordignon L.,1997
Crema, Lombardia 2000-01 - 22.75km2, 18 pairs. Mastrorilli M., in print

Studies about Little Owl distribution in natural areas (out of the city) are rare; among them we can mention the studies in Table II.

Plain of Modena, Emilia Romagna 1987-1990 - 9.3-11 pairs/km2. Estoppey F., 1992. Nos Oiseaux
Plain of Bergamo, Lombardia 1995-96 - 0.69 pairs/km2. Mastrorilli M., 1997. Riv. Mus. Civ. Sc.Nat. BG
Regional Parks of Ticino, Lombardia 1975-78 - 1.1 pairs/km2. Cesaris C., 1988. Avocetta
Castel Porziano, Lazio 1997-98 - 3.14 - 4.62 pairs/km2 .Tomassi et. al.,1999. Avocetta
Tolfa Mountains, Lazio 1994 - 0.55 pairs/km2 .Centili D., 1995, Avocetta
Plain of Pavia, Lombardia 1995-97 - 0.4 pairs/km2. Pirovano A., Galeotti P., 1999. Avocetta
Bibliography
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Bernini F., Dinetti M., Gariboldi A., Matessi G., Rognoni G., 1998. Atlante degli uccelli nidificanti a Pavia. Comune di Pavia. LIPU. pp.192
Biagioni M., Coppo S., Dinetti M. & Rossi E. 1996. La conservazione della biodiversità nel Comune della Spezia. Comune della Spezia: 302 pp
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Dinetti M. & Ascani P. 1990. Atlante degli uccelli nidificanti nel Comune di Firenze. Studio GE9, Firenze: 128 pp
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Mostini L. in Mingozzi T.,G.Boano,C.Pulcher,1988 - Atlante degli uccelli nidificanti in Piemonte e Valle d'Aosta Monograf. VIII.Mus. region. Sc.Nat., Torino
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Page last updated 2002-12-26